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冷知识|不准用手机的小镇,是啥样?

Laura Ryan

2014-09-09 22:15  来源:澎湃新闻

 
绿岸的罗伯特•C•伯德绿岸望远镜(Robert C. Byrd Green Bank Telescope)是世界上最大的无线电望远镜。

        从华盛顿往西走四个小时,有一个叫做“绿岸”的小镇。那里的法律禁止使用手机或无线网络,不允许运作商业电台,连微波也不欢迎。
        虽然绿岸可能听起来像是勒德分子(Luddite,意为反对机械化与自动化的人)的理想国,不过,这个西弗吉尼亚州的小镇子,自愿成为无线电静默区,是以科学之名:绿岸有世界上最大的无线电望远镜,镜面直径达100米,如果说美国国家无线电天文台(National Radio Astronomy Observatory)是皇冠,那这个巨大的镜面就是皇冠上的一颗珍珠。
        罗伯特•C•伯德绿岸望远镜(Robert C. Byrd Green Bank Telescope)可以测量太空中物体发射的无线电波,这是光学望远镜无法做到的。它能让科学家“看到”肉眼无法看到的一部分宇宙,帮助他们对遥远的星系进行研究,考察恒星的生命周期,或发现新的行星。
        但是,绿岸望远镜需要在完全无线电静默的环境下工作。在当前的数字时代,即使小镇只有几乎150位居民,这看起来也几乎无法实现。
        因此,在以天文台为中心,10英里(约16093米)为半径的范围内,Wi-Fi、手机与无线电波被禁止使用。同时严格限制在13000平方英里(约33670平方公里)的区域使用无线电波,该区域共涉及西弗吉尼亚州、宾夕法尼亚州、弗吉尼亚州。这个禁令是1958年实施的,当时国会决定建立国家无线电静默区(National Radio Quiet Zone),以保护国家无线电天文台。
        一部手机就足以干扰世界上最大的望远镜。因为后者需要极其敏感,才能测量太空中物体发射的无线电频率,而敏感就意味着易于被干扰。具体说,一个普通手机在待机状态下的发射功率大约两三瓦,而无线电望远镜可以测量0.00000000000000000000000000000001瓦的功率,相当于一片雪花落到地上对应的能量。[衡量这种量级的单位通常是央斯基(jansky),以无线电天文学之父Karl Jansky命名。]
        在这里,四周环绕的山丘隔开了外界,形成了天然的保护,但仅凭地形还远不足以实现望远镜工作所需要的静默。同时,要维持这片无线电静默区的静默,变得愈来愈难,最近皮尤研究所的报告称,90%美国人拥有手机,87%的美国人使用因特网。
        任务落到国家无线电天文台台长迈克•豪斯汀(Mike Holstine)的肩上。我们称他“无线电波卫士”更合适。他已在台里工作了23年,其时因特网与手机迅速普及。
        早些年,在无线电静默区巡逻相当简单。该地区的大部分干扰是电子设备失灵引起的,因此,豪斯汀可以敲敲门,进行说明并解决问题。“我们会努力换掉故障部分,或帮他们修电器,以恢复静默区的静默。”豪斯汀说。
        但后来的无线革命改变了这些。几乎每天都发生干扰,因为大部分美国人的日常用品,如遥控器和微波炉,是无线电波的强烈干扰。“大部分人不会考虑这些东西,但我们必须时时刻刻都把它们放在心上,”豪斯汀说,几乎所有电子设备都是无线电发射源。”
        在这里,行政需要持续的警觉、合作与创新。
        天文台时刻监测着无线电波。当豪斯汀或他的同事看到数字飙升,就会跳上一辆装有天线的柴油卡车去追踪源头。如果能把坏掉的电器修好,他们就修;如果不行,他们会要求对方停止使用。
        这需要与绿岸以及附近滑雪圣地Snowshoe的居民保持紧密合作。美国联邦通信委员会(The Federal Communications Commission)是静默区的最终执行方,但豪斯汀说,天文台几乎不会请求通信委员会裁定争端。“我们通常得到社区的大力支持,”他说,“没有他们的支持,就不会有这些科学研究。”
        另外,豪斯汀和他的团队也试图寻找工程解决方案,让小镇居民和数千万游客得以享受数字时代的便捷。
        因此,Snowshoe在去年利用名为microcell的小型网络首先尝试了手机接待,但范围仅限于度假村,滑雪场工作人员还要用步话机在雪地进行日常工作。
        乔治•墨菲(George Murphy)是Snowshoe雪山度假区的首席技术官。他说,很多第一次来这里的游客不清楚状况,完全震惊了,因为,他们发现无法使用短信,也不能用Netflix(一家在线影片租赁提供商)来让孩子娱乐。
        但有些问题不可能消除,比如汽车。不只汽油引擎会产生干扰,一项2007年的联邦法还要求新车装备轮胎压力检测器,也就是要将微小的无线电波传送器装入每个轮胎。
        为解决这些问题,绿岸的路边都种上了常绿树木。松针可以像海绵一样吸收无线电信号,有效减弱大部分汽车产生的干扰。
        澳大利亚和智利等几个国家也在努力建立无线电静默区,但豪斯汀甚至怀疑,今日能否在美国再建立一个这样的静默区。他认为,美国文化之中,对技术的依赖太普遍了,难以“对他们说,这些东西将不再属于他们的生活”。
        王鸿智编译自citylab.com
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